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HACIA UN LITIO MÁS SUSTENTABLE

El proceso de extracción de litio suele requerir una gran cantidad de agua y el uso de químicos que impactan en el medioambiente.

El Dr. Ernesto Calvo, investigador superior del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas de Argentina (CONICET) propone una solución no contaminante para su aplicación a escala industrial.

Por Exequiel Leal

El científico argentino que sorprende al mundo | TN

El novedoso sistema le ha otorgado a Ernesto Julio Calvo el primer puesto en el concurso internacional Bright Minds Challenge

“Nosotros hemos desarrollado varios métodos, uno que está patentado por CONICET en Argentina, Bolivia, Chile y China, que ganó el premio Bright Minds Challenge 2017, en Holanda. Este método consiste en utilizar la misma tecnología que usted tiene en su celular, en otras palabras, utilizar sustancias de batería que actúan como si fueran una esponja que absorben el litio, es decir, tenemos los electrodos, en el cual, el cloruro de litio se absorbe selectivamente, en uno el litio, en otro el cloruro. Este es un proceso espontáneo que entrega energía, o sea, no me cuesta energía hacer esto. Para recuperar el litio, en la segunda etapa, invirtiendo la corriente eléctrica y en una solución diluida, se utiliza la energía”, afirma el Dr. Ernesto Julio Calvo, científico del Instituto de Química de los Materiales, Medio Ambiente y Energía (INQUIMAE).

Ventajas del proceso

“Gasta muy poca energía, porque la mitad del proceso es una batería que me da energía; es altamente selectivo al litio; no se pierde agua por evaporación, porque solo se extrae selectivamente el litio y luego puedo retornar al salar la salmuera con menos litio”, relata Calvo.

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Para extraer carbonato de litio de los salares se suelen utilizar químicos que dejan residuos en el medio ambiente y el proceso demanda el uso de gran cantidad de agua

“Por otro lado, esto se obtiene en pocas horas y no en un año y medio como es el proceso evaporítico actual”. 

Etapa en la que se encuentra el proceso

“El proceso fue exitoso en el laboratorio y, en este momento, estamos realizando el escalado, es decir, llevar a una escala mayor, de demostración industrial, luego a una escala de explotación industrial. Escalar a mayor escala es una cuestión de inversiones como en cualquier industria”, explica el investigador. 

Objetivos científicos de Julio Ernesto Calvo

El Dr. Ernesto Julio Calvo, es profesor titular de la Universidad de Buenos Aires, en la Facultad de Ciencias Exactas y Naturales. Además, es investigador superior del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas de Argentina (CONICET), y su lugar de trabajo es el Instituto de Química de los Materiales Ambiente y Energía (INQUIMAE), en la Ciudad Autónoma de Buenos Aires. 

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Dr. Ernesto Julio Calvo, investigador superior del CONICET

“Mi objetivo es el desarrollo de un aspecto estratégico en Argentina a partir de conocimiento, a partir de la ciencia. Esto nos da una oportunidad única que muchas veces se da en países desarrollados, pero nosotros no tenemos esta oportunidad, que es desarrollar ciencia básica y hacer aplicaciones de esa ciencia sobre la base de necesidades de la sociedad, sobre la base de demandas concretas”, sujeta Calvo.

“En el caso del litio, nosotros podemos generar valor económico a partir del conocimiento, por ejemplo, a partir del conocimiento de la química y electroquímica, desarrollar nuevos métodos más sustentables con el medio ambiente, donde no se generen residuos como en el proceso actual, y no se pierda agua por evaporación, en esto estamos empeñados”.

El científico asegura que “También, el desarrollo de nuevas baterías, dado el auge del auto eléctrico, que no necesariamente no contamina, porque si yo lo cargo con electricidad obtenida a partir de métodos sucios no está no contaminando, excepto que el auto eléctrico tiene una ventaja, no está produciendo hollín o monóxido y dióxido de carbono todo el tiempo pero, desgraciadamente, no solamente tengo que tener el auto eléctrico, sino además fuentes de energías renovable y sostenible para cargar las baterías”.

Victoria Flexer: “Para federalizar la ciencia se necesita presupuesto” –  Agencia TSS

Dra. Victoria Flexer, discípula de Ernesto Julio Calvo

“El otro objetivo es que podamos desarrollar y formar gente que entienda de estos problemas tecnológicos en nuestro país y en sus provincias, en particular, aquellas que tienen el recurso, que los jóvenes no emigren y puedan formarse, ser un recurso humano fundamental en toda esta cadena de litio. Desde ese punto de vista, yo sugería, hace unos años, la creación de un instituto de litio, en Jujuy, que ahora es un hecho, y está en manos de una discípula mía, la Dra. Victoria Flexer”.

CIDMEJu

Grupo de investigadores en la entrada de CIDMEJu, Centro de Investigaciones

En Palpalá, Jujuy, “Funciona lo que se llama CIDMEJu que es lo que llamamos el instituto del litio, a cargo de Flexer, con unas 20 personas, becarios e investigadores. Entonces, este es otro punto importante, no solamente tenemos el litio bajo el suelo, sino que además tenemos y  queremos el conocimiento sobre el litio en la zona donde se produce, y la mayor parte de los becarios que están haciendo un doctorado son chicos de Jujuy, Salta y Catamarca que tienen una nueva oportunidad por este desarrollo”, asegura el Dr. Ernesto Julio Calvo.

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